Para qué sirven los potenciales evocados en esclerosis múltiple

Una prueba de potenciales evocados es un estudio para valorar si hay una disminución en el flujo de mensajes eléctricos en el cerebro.

Probablemente se trata de la prueba más determinante, junto con la resonancia magnética, para establecer un diagnóstico definitivo de esclerosis múltiple (EM). Es, además, muy sensible y permite detectar cambios que aún no se han expresado en forma de síntomas.

Para el paciente consiste en permanecer quieto en una silla o una cama reclinable con electrodos en distintas zonas del cuero cabelludo. Estos electrodos registran las ondas o respuestas cerebrales al escuchar sonidos (potenciales evocados auditivos) u observar patrones o fogonazos de luz en una pantalla (potenciales evocados visuales).

También se pueden usar otros estímulos como pequeñas descargas eléctricas sobre la piel del brazo o la pierna (potenciales sensoriales), aunque lo más común son los visuales o los auditivos ya mencionados. La prueba no resulta invasiva ni dolorosa.

Las gráficas que se recogen permiten valorar el tiempo que se toma el cerebro para recibir e interpretar los mensajes. En condiciones normales, la reacción del cerebro ante este tipo de estímulos debería ser inmediata por lo que, si hay un retraso en la respuesta, este estará causado por la desmielinización de las vías nerviosas.

En el caso de los potenciales visuales, por ejemplo, la información debe viajar del ojo hasta la corteza cerebral de la parte posterior del cráneo, donde se procesa e interpreta. Un retraso de tan solo 10 milisegundos en esa transmisión ya estaría indicando daños en el nervio óptico, incluso antes de que estos sean perceptibles para el paciente o se puedan detectar en un examen neurológico.

Asimismo, se puede valorar la amplitud o intensidad de la respuesta, que dependerá del número de fibras nerviosas que no están siendo funcionales. Los resultados del test los interpreta siempre un neurólogo.

Esta prueba es una evidencia de que hay pérdida de mielina y también una manera de evaluar el efecto de las lesiones que se observan en la resonancia magnética, ya que no todas ellas se pueden relacionar claramente con un síntoma clínico. Además, el resultado de los potenciales evocados está vinculado con el grado de discapacidad y también con el nivel de respuesta al tratamiento, de manera que tiene cierto valor pronóstico para evaluar cómo está evolucionando la EM a lo largo del tiempo.

Referencias:
Evoked potentials. Artículo publicado el 12-8-2014. Multiple Sclerosis Trust.
Diagnóstico de la Esclerosis Múltiple. Artículo publicado el 30-11-2014 en in-pacient.es.
Diagnosing MS: Evoked Potentials (EP). Artículo publicado en National MS Society.

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